/Cardiff Blues câștigătoarea Cupei Challenge după o finală excepțională

Cardiff Blues câștigătoarea Cupei Challenge după o finală excepțională

Cardiff Blues și-a adjudecat Cupa Challenge, învingând la limită, cu 31-30 pe Gloucester, în finala de la Bilbao, de pe superbul Stadion San Mames. Am avut onoarea (fără a exagera cu nimic termenul) de a comenta această partidă pe Look Plus, iar acum pot rememora unele aspecte pe care mi le-am notat la microfon.

Cardiff Blues este singura echipă galeză de rugby care a câștigat vreun trofeu european. Aceasta este a doua Cupă Challenge, după cea din 2010, când, la fel de surprinzător, depășea Toulon, cu 28-21, pe Stade Velodrome din Marsilia. Apropo, din acea mare echipă au supraviețuit doar trei mohicani: pilierul tongan Tau Filise, recordman de tricouri Cardiff, aflat la meciul 260 pentru selecționata galeză, Scott Andrews, pilierul introdus în locul lui Filise, dar și căpitanul Gaethin Jenkins. Acesta din urmă are 129 de selecții în naționala Țării Galilor, fiind și căpitan la Cardiff. Aseară nu a jucat deoarece era accidentat, însă Danny Wilson, antrenorul său, aprecia leadership-ul său și aportul adus la performanțele echipei, chiar de la infirmerie.

Meciul a fost superb. Spectaculos. Aripa englezilor, Trinder, a marcat primul eseu al meciului, după o pasă excelentă cu piciorul a lui Billy Burns, pe care l-am anunțat ca fiind o uvertură de mare succes în rugby-ul internațional. La faza imediat următoare, americanul Scully și-a luat revanșa în fața lui Trinder, pe care l-a depășit la o cursă pe aripă, plonjând în eseu. Pe reluarea video s-a văzut că placajul lui Braley, demi-ul de mele, l-a făcut pe purtătorul de balon să atingă tușa cu bocancul, înainte de a marca.

Al doilea eseu al meciului a fost, fără exagerare, o operă de artă. După o grămadă ordonată, englezii au jucat pe treisferturi, iar Atkinson, centru interior, a lansat o pasă spre colegul său de compartiment, Twelwetrees. De aici balonul s-a dus rapid la Marshall, pe aripă, a intervenit în combinație și Braley, iar Atkinson, sosit la suport, a finalizat combinația inițiată tot de el, cu un eseu excepțional, în plină viteză. Twelwetrees a transformat, după care, în minutul 40 a fructificat și o lovitură de pedeapsă, astfel că la pauză englezii conduceau cu un liniștitor 20-6.

Startul reprizei secunde a început însă cu o fază de kinogramă. Fundașul galezilor, Gareth Anscombe, internațional All Backs U20, a trimis un balon de urmărire, prin perdeaua defensivă, apoi a recuperat lângă tușă dar a șutat imediat, pentru a evita placajul. A următir mijlocașul la grămadă Tomos Williams care pur și simplu și-a driblat adversarii. Tomos a preluat cu șiretul piciorulul stâng în fuleu, a sprintat după care a jucat a doua oară balonul cu stângul, trimițându-și o autopasă cu ajutorul protecției pentru but. O fază cum rar se vede, la finalul căreia Tomos Williams a plonjat fericit în eseu. O fază la care am numărat patru lovituri de picior la rând.

Un alt eseu superb a fost cel marcat, pentru Cardiff Blues, pe aripă, de Smyth, cel care a fructificat pasa cu piciorul a lui Jarod Evans, excepțional și el la nivelul mijlocașului la deschidere. Uite așa galezii au egalat, ba chiar în minutul 55 au trecut în avantaj, deoarece Evans, cu elanul său scurt, a marcat dintr-o lovitură de pedeapsă pentru 23-20.

Gloucester nu putea asista impasibilă la zburdălnicia galeză, așa că australianul Hanson a comandat un mol de margine după lansare, așa că talonerul a plonjat apoi în terenul de țintă. Celălalt buteur, Twelwetrees, a fost și el în zi de grație, așa că a marcat din transformare și apoi, ulterior, din lovitură de pedeapsă. Gloucester revenea la un ecart confortabil de 10 puncte, 30-20. De semnalat și precizia șuteurilor, Evans respectiv Twelwetrees, fiecare având procentaj maxim.

Finalul a fost apoteotic de-a dreptul. Flankerul Ludlow a fost eliminat cu cartonaș galben pentru prăbușirea unui mol rulant. În superioritate numerică, galezii au jucat totul pe cartea atacului. În minutul 75, Scully a fost cel care a marcat un eseu după o superioritate în atac pe flancul drept, urmare a unor pase precise, de-a latul terenului. Sa dictat din nou arbitraj video, însă acum Scully a atins tușa cu genunchiul drept, însă după ce apucase să așeze balonul în terenul de țintă. Anscombe a ratat transformarea eseului la colț, astfel că scorul a rămas 30-28, iar noi, telespectatorii, am irosit șansa unor prelungiri dorite.

La faza următoare, Cardiff Blues a transportat balonul în 22-ul advers, tot așa după o cursă a lui Smith pe aripă, la care Marshall a fost obligat să blocheze balonul la sol, pasa lui Anscombe, cu piciorul, fiind excepțională. Lovitura de pedeapsă a fost fructificată de Anscombe, de pe cealaltă tușă, astfel că tabela s-a modificat în favoarea lui Cardiff Blues, la 31-30.

Galezii au câștigat astfel al doilea trofeu european din istoria echipei, în timp ce Gloucester a pierdut a doua finală consecutivă în Cupa Challenge, asta după ce în 2015 câștigase  aceeași cupă.

Interesant este că o echipă ultrapragmatică precum Cardiff Blues, și-a depășit mediile statistice ofensive. Până acum Cardiff Blues avea o medie de puncte pe meci de numai 16.9, dar și o medie de eseuri de doar 1.9, la ambele capitole fiind pe locul penultim în cupele europene. Acum galezii au marcat un număr aproape dublu de puncte și de eseuri, comparativ cu statisticile anterioare.

Meciul de aseară a fost, cumva, o oglindă a sfertului de finală de Cupa Challenge de anul trecut, când Gloucester a revenit în repriza secundă și a eliminat pe Cardiff Blues cu 46-26.

La ambele echipe am văzut o superbă combinație, chiar organică, între stilul tradiționalist britanic, dar și jucăușii din Emisfera Sudică, perfect integrați și adaptați la cerințele Nordului. Am mai văzut un Oly Robinson, flanker care a început meciul pe banca de rezerve, cu 13 placaje reușite, perfect în apărare, în aliniamentele de margine și în grămezile ordonate, el fiind desemnat omul meciului deși a fost foarte discret. Apropo, Cardiff Blues a câștigat Cupa Challenge deși în primele 28 de minute și-a pierdut doi titulari, flankerul Navidi, înlocuit de Robinson, precum și aripa Lane, ambii accidentați la claviculă.

Ar mai fi poate multe de spus, dar închei pentru că am nevoie să pregătesc, în această dimineața, finala de azi. La 18.45 spectacolul continuă cu finala Cupei Campionilor Europeni, între Leinster și Racing Metrou. Tot acolo, la Bilbao, pe San Mames.

Nu știu dacă eu, în calitate de comentator, am fost în ton cu valoarea finalei Cupei Challenge. În ultimii ani tangența mea cu rugby-ul s-a limitat doar la meciurile de cupele europene, adică prea puțin pentru mine ca să cresc pe acest palier. Vă pot doar asigura că tot ceea ce fac, fac cu sufletul…

foto: epcrugby.com